Spijlen vormen in de meeste gevallen een soort belemmering of beveiliging om via een opengewerkte doorgang te lopen of te vallen. Maar spijlen kunnen ook worden geplaatst om meubels of andere constructies te verstevigen of te verfraaien. In het dagelijks leven komt men overal spijlen tegen. Ze worden gebruikt om rugleuningen van stoelen te verfraaien en te verstevigen, om ervoor te zorgen dat kleine kinderen niet uit hun bedje of van een trap kunnen vallen. Maar ook in de bouwsector wordt gebruik gemaakt van spijlen om te zorgen dat er niemand van een overloop naar beneden kan vallen. Men kan ook spijlen plaatsen ter voorkoming dat er in- of uitgebroken wordt. Dergelijke spijlen worden dan voor ramen geplaatst.

Tegenwoordig wil men echter niet alleen dat een object zoals een spijl functioneel is. Het dient ook nog eens mooi vormgegeven te zijn. Dit heeft ertoe geleidt dat er allerlei verschillende spijlen te verkrijgen zijn in de handel. Spijlen zijn er in alle soorten en maten en van zowel hout, metaal als kunststof vervaardigd. Uiteraard moeten de spijlen wel bestand tegen de kracht die erop kan worden uitgeoefend. Een sierspijl die alleen maar dient voor de verfraaiing van een trap zal daarom minder sterk hoeven te zijn in vergelijking tot een spijl die is bedoeld om het inbrekers te bemoeilijken om het pand te betreden.

Bij de plaatsing van spijlen dient men altijd rekening te houden met de afstand die ertussen zit. Niemand mag er met een lichaamsdeel klem tussen komen zitten.