Bij het polijstproces wordt het oppervlak van een bepaald materiaal glad en glanzend gemaakt. Dit heeft tot gevolg dat het oppervlak een sterk spiegeld effect krijgt.

Wanneer men een oppervlak onder een sterke microscoop zou bekijken dan zou men zien dat dit oppervlak is opgebouwd uit sterke pieken en dalen. Doordat men het oppervlak herhaaldelijk gaat schuren zullen deze pieken en dalen langzaam vervagen doordat de pieken steeds meer worden afgezwakt. Ze worden dan sterk afgerond of soms zelfs bijna vlak.

Het proces van polijsten begint men meestal met een erg grof schuurmiddel maar naarmate het proces vordert zal dit middel steeds fijner van structuur worden. Door op deze manier te werk te gaan wordt het oppervlak steeds gladder gemaakt. Door gebruik te maken van de polijsttechniek kan men de zichtbare eigenschappen van een object verbeteren. Het kan echter ook zijn dat de glans die door het polijsten is ontstaan een technische eigenschap wordt van een voorwerp zoals bijvoorbeeld bij een spiegel het geval is. Het proces kan ook worden gebruikt om de ruwheid van een glijoppervlak te verminderen.

Het proces van polijsten wordt in veel verschillende sectoren toegepast onder andere in de hout- en metaalbewerking maar ook om natuurstenen te bewerken. Verder gebruikt men deze techniek in de optica op glazen of lenzen met de juiste vorm en gladheid te verkrijgen. Zelfs voor het verfraaien van nagels, dus in de schoonheidsbranche, wordt het polijstproces gebruikt. Uiteraard speelt het polijsten ook een erg belangrijke rol bij de productie van spiegels.